Un pequeño  pantera de nieves o irbis-representante de una de las especias más raras y  escasas.  En el Libro Rojo (Una Lista de especies  en peligro) de Rusia este animal está catalogado como  la categoría máxima de peligro de desaparición. La  población de estos mamíferos que viven en el Lejano Oriente de Rusia  es de más o menos 150-200 ejemplares.
 
La onza, irbis,gatopardo, o leopardo de las nieves (Uncia uncia) es un gran felino nativo de las montañas de Asia central.

Inicialmente fue clasificado dentro del género Panthera, y durante bastante tiempo se utilizó esa nomenclatura. Posteriormente, autores como D. E. Wilson en su obra Mammals Species of the World de 2005 lo situaron en su propio género, Uncia. Sin embargo, ese mismo autor, junto con M. E. y F. C. Sunquist, en su obra posterior Handbook of the Mammals of the World de 2009, manifestaron que análisis genéticos recientes apuntan a que sea una de las dos especies más tempranas en divergir del ancestro común del género Panthera, de forma que vuelve a estar incluido en este género, como Panthera uncia.

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Estos leopardos viven en montañas remotas a altitudes de hasta 6000 m, motivo por el cual es poco lo que se sabe de ellos. Su pelo es gris, suave y excepcionalmente denso, y tiene una cola también de longitud excepcional que enrolla alrededor del cuerpo para abrigarse.
Caza de día y ataca a todo tipo de animales salvajes, así como al ganado. Son a veces matados por granjeros, pero también cazados por su piel.

Se desconoce la cantidad de ejemplares que quedan en estado salvaje, aunque se estima que habrá apenas 5000 ejemplares, por lo tanto se trata de una especie en peligro de extinción.

El período de gestación es de aproximadamente 100 días, teniendo normalmente 2 cachorros, aunque puede tener un máximo de 5 crías. Se los considera adultos a los 2 años.

AMENAZAS

Durante mucho tiempo se han estado cazando en las zonas montañosas de Asia central ungulados lo que ha provocado una disminución del alimento de los leopardos.

La tendencia a la depredación sobre el ganado tiende a aumentar en áreas donde las poblaciones de ungulados salvajes se ha agotado, lo que provoca un conflicto añadido con el hombre.

Existe demanda por los huesos de estos hermosos animales para usarlos como sustitutos de los huesos de tigre en la medicina tradicional china.

Las prendas de vestir de piel de leopardo llegaron a ser muy pareciadas en el mundo de la moda aunque ya no se comercia con ellas a nivel internacional. Estas pieles se han visto a la venta en tiendas de toda China, Taiwan y Mongolia.

MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

Está incluído en el Apéndice I de CITES.

Está protegido por la legislación nacional en todo su rango de distribución.

La caza está prohibida en las zonas protegidas de Bután (en el sur de Asia), en China, India, Kazajstán, Kirguistán, Nepal, Pakistán, Rusia, Tayiskitán y Uzbekistán.

En 1981 se creó la ONG Asociación internacional del leopardo de las nieves (the International Snow Leopard Trust) en Seattle para conservar al leopardo y su hábitat. Son muchas las agencias trabajando en la conservación como la ya mencionada junto a the Snow Leopard Conservancy y the Snow Leopard Network entre otras.

The Snow Leopard Network: organización mundial dedicada a facilitar el intercambio de información entre personas de todo el mundo sobre la conservación del leopardo de las nieves. El objetivo principal es el de desarrollar ela estrategia de supervivencia del leopardo de las nieves (Snow Leopard Survival Strategy (SLSS)), que ofrecerá un análisis exhaustivo de los problemas que enfrenta la conservación actual del leopardo.

Snow Leopard Conservancy (SLC): desde el 2000 está funcionando esta organización basada en el conocimiento científico y en el el conocimiento obtenido de la experiencia del trabajo en el campo. Esta fundación se creó con la convicción de que las personas que viven más estrechamnte realicionadas con una especies son la clave para la supervivencia de esa especie.

Algunos zoos están incluídos en un proyecto para recuperar a la especie, un programa de cría coordinado. El objetivo es mantener la variabilidad genética de la especie para que puedan volver algún día a repoblar sus zonas en la naturaleza.

Otros métodos incluyen la protección de su hábitat, las penas severas para los que perjudiquen a estos animales y la educación ambiental.

Se realiza una conferencia anual sobre el leopardo de las nieves en la que numerosos países, asociaciones sin ánimo de lucro y donantes de todo el mundo trabajan para su coservación. En Mayo de 2008 se ha realizado la décima edición.

También existe un estudio de la especie en su medio mediante colocación de collares de radioseguimiento.

Fuente: Wikipedia,  blog animales en extinción